№ 3

Сентябрь/2022

Russian Traveler 03/2022

Палеонтологи нашли родственника жирафа с короткой шеей и мощным черепом

Фото: Yu Wang and Xiaocong Guo

Discokeryx xiezhi в представлении художника

Ученые называют его «тупоголовым».

Естественный отбор не терпит слабаков, и борьба за пищевые ресурсы является его неотъемлемой частью. Например, считается, что легендарная шея жирафа вытянулась в процессе эволюции, чтобы пощипывать листья с деревьев, которые не могли достать другие травоядные. 

Однако некоторые ученые предполагают, что вытянутые позвонки жирафов изначально были предназначены для другой цели – поединков с соперниками в борьбе за самок. Теперь эта гипотеза подкреплена новым открытием – по крайней мере у одного древнего жирафоподобного травоядного строение шеи и черепа намекает именно на это назначение.

Остатки животного из надсемейства Giraffoidea были найдены на севере Китая более 20 лет назад. Вид вымерших жирафов назвали Discokeryx xiezhi, и только недавно ученые провели подробный анализ его анатомии.

D. xiezhi бродил по миоценовой саванне около 17 миллионов лет назад. Он отличался коренастым телосложением и черепом, напоминавшим мощный защитный шлем средневекового пехотинца. Плоский, широкий и слегка приплюснутый, этот череп вместе с поддерживающими его позвонками идеально подходил для того, чтобы выдерживать серьезные столкновения с соперниками.

Чтобы проверить свою гипотезу о том, что череп D. xiezhi давал преимущество в поединке, группа исследователей использовала математический метод для измерения потенциальных сил, которые череп и позвонки могли выдержать при различных столкновениях.

Они обнаружили, что специфическая структура костей и суставов животного будто была создана для того, чтобы выдерживать сильные удары. Хотя D. xiezhi имеет лишь отдаленное отношение к современным жирафам, но открытие подразумевает, что поединки между самцами не являются чем-то новым для этих животных.

Сравнение структуры и формы выступов черепа, а также рогов древних жвачных млекопитающих, в том числе других жирафов, овец и вилорогов, позволяет предположить, что сородичи жирафов в процессе эволюции получили более разнообразный набор черепов и позвонков, предназначенных для схваток с противниками.

Среда обитания, в которой оказался D. xiezhi, также очень напоминала открытые пастбища, на которых эволюционировали современные жирафы, что еще больше намекает на их агрессивное самцовое поведение.

Как отмечают ученые, нет простого способа с уверенностью продемонстрировать факторы, которые формируют ту или иную особенность организма. Но знание того, что в семье жирафов есть несколько «тупоголовых» животных может убедить, что их нынешнее строение – удобный инструмент не только в борьбе за пищу, но и за размножение.