№ 3

Сентябрь/2022

Russian Traveler 03/2022

Питоны могут проглотить почти что угодно, и вот почему

Фото: Ian Bartoszek

Бирманский питон отрыгивает взрослого белохвостого оленя в Национальном парке Эверглейдс

Новое исследование раскрывает детали пищевых привычек гигантских змей.

Бирманские питоны, или темные тигровые питоны (Python bivittatus) – гиганты змеиного мира. Они способны вырастать до пяти метров в длину. Но сами по себе размеры питона не объясняют, каким образом они способны распахивать свою пасть так, чтобы проглотить крупную добычу размером с оленя или аллигатора.

Новое исследование подробно описывает, как бирманские питоны развили эту уникальную особенность. Их челюсти могут растягиваться достаточно широко, чтобы проглатывать добычу в шесть раз крупнее, чем могут «запихнуть» в себя некоторые змеи аналогичного размера.

Несмотря на недюжинный аппетит, дикие бирманские питоны на самом деле уязвимы в своей родной Юго-Восточной Азии – отчасти из-за потери среды обитания, вызванной людьми. Но во Флориде, куда они были завезены случайно, эти змеи стали злостным инвазивным видом: они уничтожают местную фауну и наносят ущерб экосистеме, поедая почти все, что попадается на глаза.

«Экосистема Эверглейдс меняется в режиме реального времени из-за всего одного вида – бирманского питона», – Ян Бартошек, ученый-эколог из организации Conservancy of Southwest Florida.

В новом исследовании Бартошек и трое его коллег внимательно изучили биологию этой массивной змеи, в частности – ее способность поедать практически любое существо, с которым она сталкивается.

Исследование показало, что для того, чтобы и без того крупные челюсти рептилий открывались еще шире, у бирманских питонов развилась специальная особенность: сверхэластичная кожа между нижними челюстями. Именно она позволяет им проглатывать животных даже больших размеров, чем это позволяют их очень подвижные челюсти.

В отличие от нижних челюстей человека и других млекопитающих, нижние челюсти змей в результате эволюции не срослись. Они оказались всего лишь слабо скреплены эластичной связкой, что позволяет их пасти открываться шире. И хотя эта черта типична для всех змей, кожа нижних челюстей бирманских питонов перешла на новый уровень эластичности для рептилий.

Чтобы увидеть, как «зев» питонов соотносится с размером их тела, исследователи также изучили челюсти пойманных в дикой природе и содержащихся в неволе коричневых древесных змей (Boiga correctis). Эти более мелкие змеи со слабой ядовитостью охотятся на птиц и другую мелкую добычу в кронах леса.

Фото: Integrative Organismal Biology
Компьютерная томография челюстей бирманского питона

Измеряя змей, а также их потенциальную добычу, исследователи смогли оценить самых крупных животных, которых змеи могли съесть, а также относительные преимущества употребления в пищу различных вариантов добычи, от крыс и кроликов до аллигаторов и белохвостых оленей.

Результаты показали, что более мелкие змеи больше выигрывают от увеличенного размера зева, что позволяет им поедать относительно более крупную добычу. Это означает, что у детенышей питонов есть преимущество над другими змеями их размера, поскольку они могут полагаться на более широкий спектр добычи.

Исследователи добавляют, что больший размер тела не только обеспечивает разнообразное меню для змей, но и помогает им оставаться вне поля зрения для других хищников.

«Как только эти питоны достигают своих взрослых размеров, их могут одолеть только аллигаторы. В свою очередь, питоны тоже едят аллигаторов», – Брюс Джейн, соавтор исследования.

Предыдущие исследования показали, что эти гигантские змеи убивают свою добычу, не удушая ее: на самом деле они перекрывают кровоток беспомощным животным. Хотя новое исследование больше связано с биологическим любопытством, а не с выяснением того, как контролировать инвазивные виды, оно может помочь ученым предвидеть каскадное воздействие бирманских питонов на экосистемы.

«Если вы знаете, насколько большими становятся змеи и сколько времени им требуется, чтобы достичь такого размера, вы можете установить приблизительный верхний предел того, какие ресурсы змея может использовать», – говорит Джейн.