№ 3

Сентябрь/2022

Russian Traveler 03/2022

Сколько на планете муравьев?

Фото: Wikimedia Commons

Ученые нашли ответ на этот вопрос. Зачем? Чтобы вы спросили.

В новом исследовании ученые попытались оценить общее количество муравьев, которые населяют нашу планету. Цифра, которую получили исследователи, выглядит ошеломляющей. По самым скромным подсчетам, на Земле обитает около 20 квадриллионов муравьев, или в числовой форме 20 000 000 000 000 000 (20 с 15 нулями). Получается, что на одного человека на планете приходится 2,5 миллиона муравьёв. 

Ученые также подсчитали, что муравьи в мире в совокупности составляют около 12 миллионов тонн сухого углерода. Это превышает массу всех диких птиц и диких млекопитающих в мире вместе взятых.

Муравьи являются важной частью природы. Они аэрируют почву, рассеивают семена, разрушают органический материал, создают среду обитания для других животных и являются значительной частью пищевой цепи. Оценка количества и массы муравьев обеспечивает важную основу для мониторинга популяций этих насекомых на фоне тревожных изменений окружающей среды.

Существует более 15 700 видов и подвидов муравьев, известных науке, но считается, что еще тысячи видов еще не получили своего научного описания. Высокая степень социальной организации муравьев позволила им колонизировать почти все экосистемы и регионы по всему миру.

Удивительная адаптивность муравьев и их распространение по всему земному шару побудили многих натуралистов задуматься об их точном количестве на Земле. Но это были в основном обоснованные догадки. Отсутствовали систематические, основанные на фактических данных оценки.

В новой работе ученые систематизировали 489 предыдущих исследований популяций муравьев на разных языках (английский, испанский, французский, немецкий, русский, китайский и португальский). Исследование охватило все континенты и основные места обитания муравьев, включая леса, пустыни, луга и города. Ученые использовали стандартные методы сбора и подсчета муравьев, такие как ловушки и образцы опавших листьев.

По словам ученых, полученная цифра в 20 квадриллионов муравьев является консервативной, но она от двух до 20 раз выше предыдущих оценок. Предыдущие цифры использовали другой подход, предполагая, что муравьи составляют около одного процента расчетной популяции насекомых в мире. Новая оценка более надежна, поскольку она использует данные о муравьях, наблюдаемых непосредственно в полевых условиях, и делает меньше предположений, пишут ученые.

На следующем этапе исследования ученые попытались выяснить общую массу всех муравьев на планете. Масса организмов обычно измеряется с точки зрения их углеродного состава.

«Мы подсчитали, что 20 квадриллионам муравьев среднего размера соответствует сухой вес или биомасса примерно в 12 миллионов тонн углерода», – авторы исследования.

Углерод составляет примерно половину сухого веса муравья. Если бы вес других элементов тела был включен, общая масса муравьев в мире была бы еще выше. Ученые также обнаружили, что муравьи распределены по поверхности Земли неравномерно. Их больше всего в тропиках, что подчеркивает важность тропических регионов для поддержания здоровых популяций муравьев.

Муравьи также были особенно многочисленны в лесах и, что удивительно, в засушливых регионах. Но они становятся менее распространенными в искусственных средах обитания.

«Наши выводы сопровождаются несколькими оговорками. Например, места выборки в нашем наборе данных неравномерно распределены по географическим регионам. И подавляющее большинство образцов было собрано из наземного слоя, а это означает, что у нас очень мало информации о количестве муравьев на деревьях или под землей. Это означает, что наши выводы несколько неполные», – отмечают исследователи.

Муравьи также предоставляют жизненно важные «экосистемные услуги» для людей. Например, недавнее исследование показало, что муравьи могут быть более эффективными, чем пестициды, помогая фермерам производить продукты питания.

Муравьи также установили тесные связи с другими организмами, и некоторые виды не могут без них выжить. Например, некоторые птицы полагаются на муравьев, чтобы спугнуть свою добычу. И тысячи видов растений либо кормят муравьев, либо дают им «жилье» в обмен на защиту или распространение их семян. Также многие муравьи являются хищниками, помогая контролировать популяции других насекомых.

«Но данных о биоразнообразии насекомых тревожно мало. Мы надеемся, что наша работа послужит основой для дальнейших исследований, которые помогут восполнить этот пробел. В интересах человечества следить за популяциями муравьев. Сосчитать муравьев несложно, и гражданские ученые со всего мира могли бы помочь выяснить, как выживают эти важные насекомые во время больших изменений в окружающей среде», – резюмируют исследователи.