№ 3

Сентябрь/2022

Russian Traveler 03/2022

Из-за чего вымерли мегалодоны?

Мегалодон в представлении художника

Ученые подтвердили одну из гипотез новым исследованием. Судя по всему, гигантов-мегалодонов вытеснили из пищевой цепочки более успешные и адаптивные белые акулы.

Группа исследователей изучила зубы ныне процветающих белых акул и вымерших мегалодонов (Otodus megalodon) – самых больших акул, когда-либо населявших океаны нашей планеты. Они пришли к выводу, что конкуренция за пищу между двумя видами могла привести к проигрышу мегалодона в эволюционной гонке. 

Большие белые акулы (Carcharodon carcharias) – высшие хищники, которые могут достигать пяти метров в длину и весить почти две тонны. Гораздо более массивные мегалодоны, выраставшие до 16 метров, вымерли около 3,6 миллиона лет назад, но какое-то время в эпоху плиоцена эти два вида сосуществовали, а также – судя по последним данным – конкурировали за пищу. Согласно новому исследованию, о диетической конкуренции между видами свидетельствует уровень цинка в зубах больших белых акул.

О кратковременном меню акул могут свидетельствовать следы укусов на костях, окаменелое содержимое желудка и акульи фекалии. Но в отличие от всего вышеперечисленного, наличие цинка в зубной эмали указывает на долгосрочные пищевые привычки животного. Изотопы цинка являются показателем диеты и указывают трофические уровни хищников или их место в пищевой цепи.

Команда Маккормака исследовала изотопы цинка в зубах акул 20 существующих видов, а также 12 ископаемых видов, помимо O. megalodon. Как оказалось, трофические уровни больших белых акул и мегалодонов перекрываются – это значит, что хоть в какой-то степени конкуренция между зубастыми морскими хищниками присутствовала. 

Интересный факт

Как и многие хищники в животном мире, мегалодоны, вероятно, боролись за выживание с самых ранних моментов своей жизни. Предыдущие исследования показали, что недавно вылупившиеся мегалодоны могли съесть своих невылупившихся братьев и сестер, чтобы получить дополнительные калории. Это явление называется оофагия.

Версии о том, что большие белые акулы конкурировали с мегалодонами до тех пор, пока последние не вымерли, высказывались и ранее, и новое исследование предлагает новые доказательства того, что конкуренция могла сыграть ключевую роль в исчезновении громадных морских хищников.

«Наше новое исследование показывает, что диета большой белой акулы раннего плиоцена очень похожа на диапазон питания мегалодона – это значит, что наши данные не противоречат гипотезе межвидовой конкуренции», – Джереми МакКормак.

А при чем тут потепление климата?

Исследователи указывают, что изменение климата, вероятно, тоже сыграло свою роль в вымирании мегалодонов. Мегалодоны наслаждались теплыми и умеренными водами в миоцене, который длился примерно от пяти до 23 миллионов лет назад. Но более прохладный период плиоцена их устраивал гораздо меньше.

Считается, что мегалодоны оставляли своих детенышей на теплом мелководье, где было много еды и мало хищников. Позже крохи-мегалодончики набирались сил и росли как на дрожжах, становясь самой грозной силой за пределами суши.

Однако по мере того, как уровень моря снижался все больше, а во всем мире наступило похолодание, заботливые сверххищники, возможно, находили все меньше прибрежных зон, где их детеныши могли безопасно достичь зрелого возраста. Для окончательного взросления мегалодонам требовалось 25 лет, и это — «чрезвычайно отсроченная половая зрелость», утверждают исследователи. 

Согласно исследованию, излишняя зависимость мегалодонов от этих «яслей» способствовала окончанию их гегемонии в океанах, продолжавшейся 20 миллионов лет. 

Когда потенциальные жертвы акул адаптировались и отправились в более холодные воды, мегалодон оставался там, где океаны были более теплыми. Это усилило конкуренцию между мегалодонами и более мелкими, но и более проворными большими белыми акулами. Значительное сокращение мелководных «акульих яслей» из-за потери уровня моря, вызванное более прохладным климатом, также могло способствовать окончательному вымиранию мегалодона.